ספורט עולמי

קרנות ההשקעה מזהות את הפוטנציאל גם בכדורגל הנשים ומזדרזות לרשום את הצ'ק

בשבועות האחרונים אנו מתבשרים על כך שקרן ההשקעה הבריטית Bridgepoint מעוניינת לרכוש אחזקת מיעוט בליגת כדורגל הנשים הבכירה באנגליה, המכונה "סופר ליג". למה זה קורה דווקא עכשיו?

גל מרום 20:3928.08.20

בשבועות האחרונים אנו מתבשרים על כך שקרן ההשקעה הבריטית Bridgepoint מעוניינת לרכוש אחזקת מיעוט בליגת כדורגל הנשים הבכירה באנגליה, המכונה "סופר ליג". הליגה נמצאת בשליטת ההתאחדות האנגלית (ה-FA). היא מונה 12 קבוצות, שכמעט כולן קשורות למועדונים מליגות הגברים הבכירות.

 

העניין בכדורגל הנשים ברחבי העולם נמצא בנסיקה, וכך גם באנגליה. שנת 2019 נחשבה לשנת מפנה. ההגעה של הנבחרת הלאומית האנגלית עד חצי הגמר במונדיאל בקיץ שעבר העצימה את העניין בענף בקרב האוהדות והאוהדים.

 

לפי נתוני ה-FA, מספר הנשים המתעניינות בכדורגל גדל במאות אלפים בעקבות מונדיאל הנשים. כמו כן, ממוצעי הקהל במגרשים, הגדלים מעונה לעונה, ביצעו קפיצת מדרגה משמעותית, ובנובמבר האחרון נשבר שיא הצופים במשחק של הסופר ליג, כאשר 38,262 אוהדים הגיעו לצפות בדרבי בין טוטנהאם לארסנל (אגב, אלה שתי הקבוצות שמחזיקות בשיא הצופים למשחק ליגה גם בכדורגל הגברים).

 

התפרצות הקורונה אמנם הקפיאה את מגמת העלייה בכמות הצופים במגרשים, אך בשבועות שחלפו מאז שחזרו משחקי הסופר ליג נשברו שיאי הצפייה בטלוויזיה. הציפייה היא שטורניר היורו לנשים, שאנגליה עצמה תארח (היה אמור להתקיים ב-2021 ונדחה ל-2022 עקב הדחיה בטורניר הגברים), יזניק אף יותר את הפופולריות של הסופר ליג ושל הענף בכלל, כפי שקרה בעקבות המונדיאל.

 

הפופולריות הגוברת מקבלת ביטוי גם מצד ספונסרים: הבנק הגדול ברקליס, שנותן חסות זה שנים רבות לליגת הגברים, הפרמיירליג, נותן כעת את החסות לתואר האליפות גם בליגת הנשים, בהסכם החסות הגבוה ביותר בהסטוריה של ספורט הנשים בממלכה. לצד זאת, חברות ההלבשה הגדולות מוציאות סט לבוש ממותג לקבוצות ונבחרות הנשים, וחלק מקבוצות הליגה חתמו לאחרונה הסכמי חסות עם גאטורייד ובאדווייזר. כשמספר הצופים גדל, גברים ונשים כאחד, וספונסרים מהשורה הראשונה מוכנים להשקיע סכומי כסף משמעותיים, מטבע הדברים ערכן של זכויות השידור למשחקי כדורגל הנשים מטפס מעלה.

ליברפול נגד צ'לסי מהסופר ליג ליברפול נגד צ'לסי מהסופר ליג צילום: רויטרס

 

 

לכן, כמו במספר עסקאות השקעה נוספות של קרנות פרייבט אקוויטי בארגוני ספורט מהעת האחרונה, גם כאן ניכר שהסיבה המרכזית להשקעה היא השאיפה למקסם את הערך הגלום בזכויות השידור והזכויות המסחריות של הליגה. זאת בנסיבות של התגברות הצריכה הדיגיטלית של ספורט באופן כללי, וכניסתן הצפויה של פייסבוק ואמזון לתחום התוכן והשידורים החיים. כמו בהשקעה מקבילה שמתרחשת בימים אלה בליגה האיטלקית, גם כאן התזמון הוא לקראת מו"מ על הסכם חדש לזכויות השידור החל מעונת 2021/22. ה-FA מודעת היטב לכל ההיבטים הללו. לא בכדי מינתה בכיר מתחום המדיה דווקא לעמוד בראש הניהול של הסופר ליג ושל ליגת המשנה שלה. חשוב להדגיש שמדובר בהסכם שידור מקומי בבריטניה, ואין ספק שחלק מהכוונות העתידיות הן לפתוח את הליגה לשווקים חדשים ולהצמיח את ההכנסות בהתאם.

 

ההתאחדות לכדורגל בקשיים

 

ה-FA נפגעה משמעותית מהתפרצות הקורונה, ואבדן של 300 מיליון פאונד אילץ אותה לקצץ 124 משרות (כ-15% מסך העובדים), ואף לשקול, לפי דיווחים אחדים, למכור את אצטדיון וומבלי. האירועים וההופעות הרבים שאירח וומבלי עד להתפרצות הקורונה היו למקור הכנסה מרכזי להתאחדות, והיקף ההפסד הכספי הנ"ל נובע בעיקר מההערכה שיימנע מצופים להגיע אליו לאירועי ספורט ותרבות גם מעבר לטווח הקצר. ההתאחדות נטלה הלוואה של כ-200 מיליון פאונד (לרבות מהממשלה), שמצטרפת להלוואה שנועדה לממן את הבנייה מחדש של וומבלי באמצע שנות ה-2000, ושהתשלומים עליה יסתיימו רק בעוד ארבע שנים. כאמור, כחלק מהצעדים למזעור ההפסדים, עומדות על הפרק מכירות של וומבלי ושל נתח מזכויות השידור של ליגת הנשים.

 

עבור Bridgepoint לא מדובר בהשקעה ראשונה בתחום הספורט, לאחר שהשקיעה לפני קרוב ל-15 שנה בזכויות המסחריות של MotoGP, תחרות העילית של מירוצי האופנועים. כעת היא במגעים ראשוניים לרכישת אחזקת מיעוט משמעותית בסופר ליג, כאשר טרם ברור לפי איזה שווי תבוצע ההשקעה. מה שכן ברור הוא ש-Bridgepoint מכירה את הקשיים הפיננסיים של ההתאחדות האנגלית ותפעל בהתאם. כיוון שקרן ההשקעה מתעניינת בראש ובראשונה בזכויות המסחריות, הזכויות הללו יועברו לחברה חדשה שהקרן תחזיק בחלק ממנה לצד ה-FA, וזאת כפי שנהוג בתחומים רבים אחרים. ישנה גם אפשרות שהקבוצות יקבלו אחוזים ישירים בזכויות הללו (להבדיל מקבלת תשלומים מההתאחדות על זכויות השידור).

 

ההסכם האחרון של זכויות השידור בכדורגל האנגלי לליגות הגברים שבר שיאים, ייצר הכנסות עתק לקבוצות, ואיפשר להן להציע סכומי כסף גבוהים על מנת להתחמש בכוכבים, שהגבירו את העניין והרייטינג. מעניין יהיה לראות כיצד תמשיך מגמת הצמיחה בליגת הנשים המקבילה, והאם ההימור של Bridgepoint ישתלם.

 

הכותב הינו אנליסט השקעות פרייבט אקוויטי ב"עמיתים" קרנות הפנסיה הוותיקות, ועסק כעורך דין בתחום קרנות השקעה
x